Ranchería River Issue / Defendiendo al Río Ranchería

(Lea la versión en español abajo)

Read a letter from a courageous Wayuu addressed to the Colombian President Santos asking for help and support against the change of the course of the Rancheria River. Even though it has been widely spread, there has been no reply from the president; only thousands of words of hope from supporters all over the world.
Pancho, April 4th, 2012

President of the Republic of Colombia


I am writing to you from Pancho, a Wayuu village made of mud houses with zinc roofs, that exists on the right hand side of the banks of the Ranchería river, the only river in the Mid to High Guajira.

Tens of settlements exist in Pancho because we, the Wayuu people live throughout this desert God gave us.

The people that inhabit this area still practice artisan fishing with homemade nets, the children still fish lizas, bagres, bocachicos,* and shrimp as they are our nourishment.

The women pick cherries, iguarayas, mamoncillos cotoprix, wild coas**, and they sell them throughout the streets of Riohacha. A little ways up in the river’s meadow, one can find olives, jamanar, ciruela jova**.

The Fall, with its thunderous noise, let’s us know the rain is coming, and then, we prepare the fields for the beans, watermelon, auyama, and corn. Harvesting these is an indescribable joy.

Some Wayuu have permanent fields alongside the river. With great effort, they carry buckets filled with water to take care of each and every plant. They are indigenous people with an agricultural vocation, they live off of the land and bring good nourishment into their homes.

Other Wayuu people take the mud and with water from the river they knead and form blocks that they then cook in ovens. They produce bricks for the construction of city housing.

Because the vegetation alongside the river is thick, a group cuts the branches of the tupillo trees (they grow back quickly) and they make charcoal out of the wood. It is a form of income because the charcoal is sold to the arijuna restaurant owners.

From the forest alongside the river we take the wood to cook. We do not use gas or electric stoves.

Some men go along the banks of the Ranchería river and hunt for blue crabs. They remove their claws and return them to their lair. The claws get sold in the market.

The majority of the Wayuu people raise goats. The herds are numerous and go to the river to drink. Some have cows and horses. Here in Pancho we see the livestock of the indigenous Chispana and Buenavista go by.

The sight of the enormous High Guajira Wayuu goatherds camping alongside the river will never cease to amaze us. At the height of summer, they walk tens of kilometers driving their herds to water. They stay in made up shacks and remain there until the dry season comes towards an end and then leave.

The Ranchería river is the only river for the Wayuu people. The only water current that crosses this ancestral territory, giving life to our lives.

To the river, we go to bathe. It is elating fun. There, youth can be found, falling in love, creating long lasting friendships. Mothers washing clothes, in the same place where the little ones learn to swim. Among the Wayuu people, there exists a great deal of water-related games.

With the soft mud from the riverbanks little girls build their own toys: dolls, cups, and plates, which they bake under the sun.

We, the Wayuu people do not have theaters, movie screens, Ferris wheels, roller coasters or amusement parks; all we have is the Ranchería river, filled with myths, legends, stories and charms.

Thousands of birds sing at dawn in la Guajira. It is the most beautiful music in the world. The birds go to the river to quench their thirst, just the same as the donkeys, pigs, monkeys, zorros chuchos, mapuritos***, and all the other animals that accompany us on this trip though life.

The Ranchería River never dries up. At the height of summer the water level drops. The ocean then comes up the river bringing us an offering of ocean fish for us to nourish ourselves. It is then that we move one kilometer upriver to find fresh water.

In a book by Cerrejón entitled: “Summary of the expansion project for interested groups” on page 60 it is stated that global climate change (GCC) will affect us: “the climate in La Guajira could turn cooler and drier, with a reduction pluviometry of 5-10 percent. The glaciers of the sierra Nevada Santa Marta could disappear by 2050 which would affect the availability of water springs in the region”.

What would life be like for the Wayuu people without the Ranchería River?

On March 28th, 2012 Cerrejón employees arrived in Pancho and informed the community that they are projecting the diversion of the river by 26 kilometers starting at the charcoal mine.

They advised us that the river would dry up in the summer time. We spend nearly all summer long in the river. We are going to suffer greatly if this becomes true.
They added that they would possibly build a reservoir on the Palomino River (Barrancas) to supply us with water over the summer time. However, in their book, on page 48 it is written that this water resource would also disappear during the dry season. How can a dry creek provide us with water?

They announced that the 500 million tons of coal under the river would generate royalties. In 30 years of exploitation of the mineral the royalties have not helped La Guajira one bit.

Still no one in the population of this area have an efficient enough aqueduct. In Riohacha, the capital of the department, the water comes to Barrio Centro three days a week, but it does not reach the peripheral areas of the city and we collect water only once a week.

Hospitals remain halted because people don’t get paid for months at a time, and the lack of healthcare technology is overwhelming. Our education occupies the last place in the country. According to research done by the Bank of the Republic, 50% of Wayuu children suffer from malnourishment.

This year, the Department of National Planning, the World Bank and the ECLAC informed that the department of La Guajira has the highest level of poverty and homelessness in Colombia, reaching a staggering 64%. I see that these royalties have helped us none.

Why would we trade our only river for royalties?

At the end of the meeting they concluded that it would be a great piece of engineering and that everything would remain the same. To this, a young woman from the community asked:

“If all will remain the same, why do you want to compensate us?

Our lives in the peninsula of La Guajira are directly related to the river, he is the grace and life here.
Please, do not allow the transnational company Cerrajón to destroy the aquifer that sustains the Ranchería River and dry out the only source of water we possess.

If the transfer is allowed and we begin to suffer the damages there will be no turning back, the damage will be irreversible.

Please help the Wayuu people.

Wayuu clan of Apshana

* lizas, bagres, bocachicos are fish common to the area.
** iguarayas, mamoncillos cotoprix, wild coas, jamanar,
ciruela jova are fruits common to the area.
*** zorros chuchos, and mapuritos are animals commonly
found in the area.



Vicenta Maria Siosi Pino Wayuu Apshana

Pancho, 4 de abril de 2012


Presidente de la República de Colombia


Respetuoso saludo:

Le escribo desde Pancho, una aldea wayuu con casas de barro y techo de zinc, que se levanta en la margen derecha del río Ranchería, el único río de la Media y Alta Guajira. Decenas de rancherías circundan Pancho porque los wayuu vivimos diseminados por este desierto que Dios nos dio.

Las gentes por aquí viven de pescar en el río con atarrayas artesanales, aun los niños pescan lizas, bagres, bocachicos, camarón y son nuestro alimento. Las mujeres recogen cerezas, iguarayas, mamoncillos cotoprix, coas silvestres y las venden por las calles de Riohacha. Un poco más arriba en la vega del río uno consigue aceitunas, jamanar, ciruela jova.

El otoño con sus truenos escandalosos nos avisa de las lluvias y entonces se preparan las huertas para el frijol, la patilla, auyama, maíz. Recoger la cosecha es un gozo indescriptible. Algunos wayuu tienen rozas permanentes junto al río. Con gran esfuerzo cargan el agua con valdes y riegan mata por mata. Son indígenas de vocación agrícola y gozan de buen alimento en su casa.

Otros wayuu toman barro y con agua del río amasan y forman unos bloques que queman en hornos. Fabrican ladrillos para construcción de viviendas citadinas. Como en la orilla del río hay espesa vegetación, un grupo corta las ramas de los árboles de trupillo (vuelven a crecer rápido) y hacen carbón de madera.

Es una fuente de ingreso porque el carbón se vende en los restaurantes de los arijuna. Del bosquecillo del río también tomamos la leña para cocinar. Nosotros no tenemos gas domiciliario, ni estufas eléctricas. Algunos hombres van a la ribera del Ranchería y cazan cangrejos azules. Le sacan las muelas y los vuelven a depositar en sus cuevas. Las muelas se comercian.

La mayoría de los wayuu criamos chivos. Los rebaños numerosos o escasos van al río a tomar agua. Algunos tienen vacas y caballos. Aquí en Pancho miramos pasar las reses y mulas de los indígenas de Chispana y Buenavista. Nunca dejará de sorprendernos ver acampar cerca del río los grandes rebaños de cabras de los wayuu de la Alta Guajira.

Cuando el verano es fuerte arrean su ganado decenas de kilómetros. Se alojan en chozajos improvisados cerca del agua y permanecen allí hasta que disminuye la temporada seca y luego se marchan. El Ranchería es el único río de los wayuu. La única corriente de agua que atraviesa este territorio ancestral dando vida a nuestra vida.

Al rio vamos a bañarnos. Es una diversión exultante. Allí se encuentran los jóvenes, se enamoran, fundan lazos de amistad. Las mamas lavan ropa y los pequeñitos aprenden a nadar. Existe entre los wayuu una gran colección de juegos en el agua. Con el barro blando de las orillas las niñas fabrican sus juguetes: muñecas, tacitas, platicos que secan al sol.

Los wayuu no tenemos teatro, salas de cine, rueda de Chicago, montaña rusa, ni parque interactivo, solo tenemos el río Ranchería preñado de mitos, leyendas, relatos y encantos. Miles de aves cantan en la aurora de la Guajira. Es la música más hermosa del mundo. Los pájaros van al río a saciar su sed, así como los burros, cerdos, monos, zorro chucho, mapuritos y todos los animales que nos acompañan en este viaje por la vida.

El río Ranchería no se seca. Cuando arrecia el verano disminuye su caudal. El mar de leva entra a la corriente y trae como ofrenda pescados del océano para alimentarnos. Entonces subimos un kilómetro rio arriba y allí encontramos agua dulce.

En un libro del Cerrejón titulado: “Resumen del proyecto de expansión para grupos de interés” en su página 60 dice que el cambio climático global (CCG) nos afectaría: “el clima en la Guajira podría tornarse más cálido y seco, con una disminución en la pluviometría de 5-10 por ciento. Los glaciales de la sierra nevada de Santa Marta podrían desaparecer hacia el año 2050 lo que afectaría la disponibilidad de fuentes de agua en la región”.

¿Cómo será la vida del wayuu sin el río Ranchería? A Pancho llegaron el día 28 de marzo de 2012 funcionarios del Cerrejón e informaron a la comunidad que tienen proyectado desviar el río Ranchería 26 kilómetros a la altura de la mina de carbón. Advirtieron que el río se va a secar en verano. Pero si nosotros pasamos casi todo el año en verano. Cómo vamos a sufrir esto. Añadieron que posiblemente construyan un embalse en el río Palomino (Barrancas) para surtirnos en verano.

Pero en su libro, en la página 48 escrito está que esta fuente de agua desaparece durante la temporada seca. ¿Cómo nos proveerá un arroyo seco? Anunciaron que los 500 millones de toneladas de carbón bajo el río generarían regalías.

En 30 años de explotación del mineral las regalías a la Guajira le han servido para nada. Todavía ninguna población del departamento tiene un acueducto eficiente. En Riohacha, la capital, el agua llega en el Barrio Centro tres días a la semana, sin alcanzar subir a las regaderas y en las zonas periféricas, el líquido se recoge solo un día.

Los hospitales permanecen en paro, porque no cancelan los sueldos en meses; y el atraso tecnológico es abrumador. La educación ocupa el último lugar del país. Según una investigación del Banco de la República el 50% de los niños wayuu padecen desnutrición. Este año el DNP, Dane, Banco Mundial, Cepal informaron que el departamento de la Guajira ostenta el más alto nivel de pobreza e indigencia en Colombia, con un 64%. Veo que las regalías no han ayudado en lo fundamental. ¿Por qué cambiaríamos nuestro único río por regalías?

Al final de la reunión concluyeron que sería una gran obra de ingeniería y que las cosas seguirían igual. A lo que una jovencita de la comunidad preguntó. “Si todo permanecerá Igual ¿Por qué nos quieren compensar?

Nuestro transcurrir en la península Guajira gira alrededor del río, él es la gracia y la vida aquí. Por favor no permita que la empresa extranjera Cerrejón destruya el acuífero que mantiene el Ranchería y seque la única fuente de agua que poseemos. Si se licencia el traslado y empezamos a padecer los perjuicios, no podremos volver atrás, el daño es irreversible.

Por favor ayude a los wayuu.


Wayuu del clan Apshana

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